Les technologies basées sur les insectes bourdonnent de partout

Many technologists are tapping into entomology to launch new businesses.

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Le bourdonnement des insectes est suffisant pour provoquer chez nous des frissons capillaires et activer notre mode combat.

Le bourdonnement aide les insectes volants à mieux polliniser, ce qui est crucial pour soutenir notre chaîne alimentaire. À l'échelle mondiale, 87 des principales cultures vivrières dépendent des pollinisateurs d'animaux, contribuant à 35 % de la production alimentaire mondiale, qui peut être évaluée entre 235 et 577 milliards de dollars.

Tout cela signifie que nous devrions probablement réfléchir deux fois avant de balayer les abeilles d’un revers de la main. C’est en partie pour cela que Khaled Bouchoucha est devenu connu.

Les abeilles tunisiennes chanceuses

En 2014, Bouchoucha a fondé  IRIS Technologies qui conçoit et développe des solutions technologiques pour améliorer et contrôler la chaîne de valeur apicole en Tunisie en facilitant la collecte et le suivi des données sur les ruches. En utilisant les outils IRIS, les apiculteurs peuvent suivre la température, l'humidité et le poids de leurs ruches en temps réel. Ce processus s'appelle « l’apiculture de précision ». Il vise à minimiser la consommation de ressources et à maximiser la productivité des abeilles. La startup se concentre également sur le marketing et la marque du miel grâce à son centre de mentorat et de formation.

L'installation d'un tableau électronique d' IRIS dans une ruche tunisienne. (Image via IRIS)

« Dans un contexte de mondialisation, je pense qu'il devient obligatoire d'impliquer les technologies et l'innovation dans les projets agro-industriels », a déclaré Bouchoucha dans une interview à Wamda. « Nous avons besoin de technologies pour produire plus, contrôler à distance les processus et assurer une meilleure marque grâce à la traçabilité », a-t-il poursuivi.

Plutôt que de cibler les apiculteurs individuels, IRIS essaie de vendre ses outils aux organisations intéressées par la biodiversité et les produits locaux, principalement parce qu'ils s'intéressent davantage aux packages complets. Ces forfaits incluent un tableau électronique pour la collecte de données, les services vétérinaires et la formation sur la qualité du miel. Le prix des outils de collecte et d'extraction de données IRIS varie de 180 $ à 419 $ en fonction des services sélectionnés. Parmi les clients de la startup figurent le gouvernement tunisien, Bee Preneur qui est un projet national, et Tunibee, un projet d'entreprise sociale.

Le déclin des abeilles dans certaines parties du monde, notamment aux États-Unis et en Europe, rend la startup de Bouchoucha plus pertinent. En 2006, les apiculteurs américains ont commencé à subir des disparitions aléatoires d'abeilles, un phénomène appelé plus tard « le syndrome d'effondrement des colonies » (CDD) qui a provoqué la disparition de 42 % des colonies d'abeilles américaines en avril 2014 et en avril 2015.

Bien que le nombre d'abeilles ait commencé à augmenter de nouveau aux États-Unis, ce qui donne des espoirs possibles que le phénomène de CDD soit en train de toucher à sa fin, Bouchoucha croit que l'intervention de la technologie est encore essentielle, et en particulier que la production alimentaire globale devrait augmenter d'environ 70 % jusqu'en 2050 pour maintenir une quantité suffisante pour les deux milliards de personnes supplémentaires dans le monde entier.


IRIS Technologies se concentre sur le branding et le marketing du miel.

Les mouches comme gestionnaires de déchets

Next Protein est une autre startup tunisienne qui a ses vues sur les insectes volants mais pour un but différent. Plutôt que de produire de la nourriture, la startup est préoccupé par l’inverse: l'élimination de celle-ci.

Certains types de mouches, en particulier les larves de mouche des soldats noirs, ont la capacité de consommer efficacement des déchets organiques et de les digérer en protéines. Les bénéfices sont triples: les larves riches en protéines sont ensuite récoltées et transformées en aliments protéiques pour le bétail, la volaille et le poisson, sa graisse est extraite pour produire des biocarburants et les restes des déchets sont utilisés comme engrais organique.

En gérant ce processus, Next Protéines fournit une solution écologiquement durable à la gestion des déchets. C'est aussi une alternative à l'alimentation animale traditionnelle qui dépend des poissons industriels et du soja, qui requièrent de grandes quantités d'eau, de terres et d'aliments pour la ferme.

 

Première ferme régionale de mouches en Arabie Saoudite

Les startups et les petits propriétaires de bétail ne sont pas les seuls à voir le potentiel dans ce processus. L'Arabie saoudite est également sur le coup.

En mars 2017, il a été annoncé que l'Arabie saoudite accueillera la première ferme de mouches dans la région, en commençant une nouvelle industrie dans la production à l'échelle commerciale de plats à base d'insectes comme alimentation animale. La décision semble être en accord avec l'augmentation prévue de 52 % de la production de volaille d'ici 2018, ainsi que l'augmentation des volumes de poissons d'élevage pour atteindre un million de tonnes par an.

La consommation d'eau relativement limitée par les repas d'insectes par rapport à la graine de soja et à la farine de poisson rend le processus encore plus viable pour l'Arabie saoudite qui risque de perdre des ressources en eau naturelle dans moins de 20 ans.

Selon Ian John Banks, adjointe exécutive du chef de la direction chez Agri Protein, la société a signé un contrat pour construire la ferme volante dans le Royaume, le coût de l'eau douce par tonne de soja s'élèvant à 60 $, il descend à 15 $ dans la production de farine de poisson et à moins que 10 $ pour produire le repas d'insectes conçu par l'entreprise.

« Nous voyons les repas d’insectes comme un acteur majeur dans le marché des protéines alternatives, ce qui augmentera sa part de marché très rapidement au cours de la prochaine décennie », a déclaré Banks lors d'une entrevue avec Wamda.

Imiter un vol naturel

Tout au long de l'histoire, la tendance générale au développement technologique a été la création de matériel plus petit grâce à un logiciel plus rapide. Cette tendance persiste aujourd'hui avec davantage de personnes préférant le «smart mini» sur le «volumineux». Il est donc compréhensible que les insectes peuvent inspirer les faiseurs de technologies, y compris ceux qui travaillent à Harvard.

En 2016, Harvard a dédié une unité de recherche pour développer «RoboBees», qui sont des mini-drones faisant la moitié de la taille d'un trombone qui ressemblent aux abeilles et fonctionnent comme elles. Ils pèsent moins qu'un dixième de gramme et volent à l'aide de muscles artificiels. Ces microbots sont destinés à être utilisés dans la pollinisation des cultures, les missions de recherche et de sauvetage, ainsi que le suivi climatique et environnemental.

 
Elios drone (Image via Flyability website).

Quant aux inventeurs qui visent à voler comme Adrien Briod, cofondateur de la société suisse Flyability, les insectes leur enseignent beaucoup.

Briod était fasciné par la capacité de la mouche domestique de sentir efficacement et d'éviter les obstacles ou de tolérer les collisions, ce qui en fait un cauchemar pour chasser la mouche à la maison. Cette adaptabilité à voler à l'intérieur a inspiré le cofondateur pour intégrer des caractéristiques similaires dans un drone, connu sous le nom d'Elios, spécialement conçu pour l'inspection et l'exploration de lieux confinés inaccessibles. En 2015, Flyability a remporté le premier prix de 1 million de dollars dans la catégorie internationale de Drones for Good Competition des EAU.

Pour une application plus excentrique, certaines startups et organisations favorisent la consommation humaine d’insectes en raison de leur teneur élevée en protéines et en minéraux. Bien qu'ils ne soient pas largement répandus, les insectes pourraient devenir une partie intégrante de notre alimentation.

Feature images via Pixabay.

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